¿Podría la variante Beta ser eliminada por la cepa Delta?

Los casos de la prevalente variante Beta han ido disminuyendo a lo largo de 2021, tras la aparición de la variante Delta, altamente y contagiosa.

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Los científicos han pronosticado que la variante Beta del coronavirus desaparecerá pronto del mapa, ya que los casos de la cepa Delta han seguido aumentando a nivel mundial.

Los casos de la variante Beta están disminuyendo en todo el mundo

Durante la pandemia, los países con los recursos disponibles han estado secuenciando regularmente el genoma de los casos de coronavirus para hacer un seguimiento de las cepas nuevas y en desarrollo. Estos datos se comparten con la Iniciativa Mundial para Compartir Todos los Datos sobre la Gripe, también conocida como Gisaid.

No todos los datos se comparten con la base de datos de acceso público, y muchos países carecen del equipo necesario para llevar a cabo la secuenciación del genoma. Sin embargo, la información disponible muestra que son menos los países que notifican casos de la variante Beta, la preocupante cepa que surgió en Sudáfrica a finales del año pasado.

Los datos de Gisaid muestran que sólo se registraron 1.956 casos de la variante Beta entre el 15 y el 21 de marzo, de un total de 91.644 casos secuenciados, lo que sugiere que la variante Beta representó el 2% de los casos de COVID en el mundo. Aunque es probable que esta cifra sea mucho mayor debido a la inaccesibilidad de la tecnología de secuenciación en la mayoría de los países, el número de casos de la variante Beta siguió disminuyendo. Según la base de datos, el 11 de julio, sólo el 0,4% de los casos mundiales estaban causados por la variante Beta.

Aparte de la abrumadora tendencia al descenso de los casos de la variante Beta, países como Sudáfrica, Francia y España han experimentado un pequeño aumento de la variante en las últimas semanas. A pesar de ello, los científicos siguen confiando en que la variante Delta está superando a la otrora prominente cepa Beta y acabará por forzar su extinción.Aris Katzourakis, profesor de evolución y genómica de la Universidad de Oxford, habló con The Independent:

Beta es muy buena para escapar de las vacunas, pero a diferencia de Alfa y Delta, no tiene - o al menos nadie ha demostrado aún - una ventaja de transmisión particularmente fuerte. Por lo tanto, es probable que sea superada por Alfa y Delta en las poblaciones no vacunadas. No es sorprendente que esto ocurra.

La variante Beta se enfrenta a la competencia de la Alfa y la Delta

La variante Beta encabezó en su día las listas de la cepa COVID más preocupante. Conocida también como la cepa B.1.351, la variante Beta contenía varias mutaciones en su pico proteico, la parte del virus responsable de adherirse a las células humanas.

La mutación clasificada como E484K también permitía a la variante Beta evadir el sistema inmunitario en cierta medida, lo que hacía que la vacuna de AstraZeneca fuera ineficaz para proteger contra la infección.

Sin embargo, la variante Beta ha tenido dificultades para propagarse tan lejos y tan rápido como las cepas Alfa y Delta, lo que ha restado a la variante cualquier posibilidad de alcanzar un estatus dominante.

El profesor Paul Hunter, experto en protección de la salud y enfermedades infecciosas de la Universidad de East Anglia, también habló con The Independent, detallando que los virus que saltan de los animales a los humanos suelen comenzar con muchas variantes que se reducen con el tiempo hasta llegar a una cepa "ideal":

Una vez que se consigue una combinación que es la que mejor encaja -piénsese en ella como una llave en la cerradura-, esa variante toma el control y excluye de hecho todas las demás variantes. A partir de ese momento, la evolución es más lenta. Creo que la variante Beta fue uno de estos intentos a medias de conseguir el mejor ajuste para la llave.

El profesor Hunter llegó a exclamar que en tan sólo un año, la variante Beta podría estar efectivamente extinguida.