Morbillivirus: un nuevo virus descubierto en un delfín genera temores de una epidemia mundial

En 2018, se detectó una nueva cepa del morbilivirus, previamente desconocida, en un delfín varado en el Pacífico. El virus podría propagarse rápidamente a otros delfines y mamíferos marinos.

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¿Habrá una nueva epidemia mundial ... pero esta vez en mamíferos marinos? En cualquier caso, esta es la advertencia lanzada por un equipo de biólogos de Hawai, que acaban de descubrir una nueva cepa hasta ahora desconocida del cetáceo morbillivirus, un patógeno que puede causar infecciones fatales en mamíferos marinos.

El virus se detectó en un delfín de Fraser, también conocido como Lagenodelphis hosei, una especie representada como muy social e interactuando estrechamente con otros delfines y ballenas en las aguas del Pacífico. Lo que podría hacer que la propagación de la enfermedad a congéneres u otras especies sea aún más rápida, dijeron los investigadores en un comunicado.

Una "cepa nueva y muy divergente"

El delfín en cuestión encalló en 2018 frente a la costa de Maui. Los investigadores estudiaron sus restos durante dos años, con algunas sorpresas guardadas. Porque si el cuerpo del animal parecía sano, sus órganos y células mostraban signos de enfermedad, cuyo culpable finalmente se identificó.

Es una "cepa nueva y ampliamente divergente de morbilivirus"que los científicos "ignoraron previamente", dijo Kristi West, investigadora del Instituto de Biología Marina de la Universidad de Hawai, en el comunicado.

Sin embargo, la noticia es motivo de preocupación: aunque hasta la fecha solo se conocen unas pocas cepas del morbilivirus, este último puede ser la causa de epidemias fatales en delfines y, más en general, en mamíferos marinos. "El morbilivirus es una enfermedad infecciosa que ha sido responsable de muertes masivas de delfines y ballenas en todo el mundo. Está relacionado con el sarampión y la viruela humanos", dice Kristi West.

Un virus que ya ha causado estragos

"Esto es tanto más importante para nosotros en Hawai porque tenemos muchas otras especies de delfines y ballenas aquí, que también podrían ser vulnerables a un brote de este virus", continúa el investigador.

En el pasado, este virus ya causó estragos: en 2017, más de 200 delfines en Guyana sucumbieron al virus en solo dos meses en Brasil. Para contener la enfermedad, se podría iniciar una campaña de vacunación de cetáceos en aguas locales. En la revista Nature Scientific Reports se ha publicado un estudio que detalla los hallazgos de los biólogos hawaianos.