Covid-19: Cómo incluso una pequeña infección puede cambiar tu cerebro

Un nuevo estudio explora los posibles vínculos entre una infección por Covid-19 y los cambios en el cerebro.

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Pérdida del gusto y/o del olfato, confusión o delirio, pérdida de orientación, migrañas, "niebla mental". Ahora sabemos que las manifestaciones neurológicas de Covid-19 pueden ser muy variadas. Lo que es menos conocido son las consecuencias a medio y largo plazo de una infección, incluso trivial o asintomática, sobre el estado de nuestro cerebro.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Oxford y del Imperial College de Londres ha abordado esta cuestión en un nuevo estudio publicado en preimpresión (y, por tanto, aún no revisado por pares) en la revista médica MedRxiv. Los resultados de su trabajo sugieren que incluso una infección insignificante con Covid-19 puede alterar permanentemente la estructura del cerebro.

Los efectos de Covid-19 en el cerebro

Para elaborar su estudio, los investigadores se basaron en los datos del Biobanco del Reino Unido, una amplia base de datos médicos británica activa desde 2006 y dedicada a la investigación. Analizaron y documentaron los cambios cerebrales de los pacientes que se sometieron a una resonancia magnética (RM) antes y después de su infección por Covid-19, y compararon los resultados con los de un grupo de control de individuos sin antecedentes del virus.

Así, de los 782 participantes en su estudio, 394 habían dado positivo en Covid-19 entre marzo de 2020 y abril de 2021. Los 388 restantes estaban libres de la enfermedad y se sometieron a la misma prueba a modo de comparación. Y al comparar los resultados, los investigadores dicen que encontraron "pérdida de materia gris" de partes específicas del cerebro en los individuos infectados entre las dos exploraciones. No se registraron cambios en el lado del grupo de prueba.

¿Pérdida de materia gris?

En concreto, esta pérdida de materia grisafectaría específicamente al giro parahipocampal izquierdo, al córtex orbitofrontal lateral izquierdo y al córtex insular izquierdo. Se trata de áreas que rigen en parte la memoria, las reacciones emocionales, etc., así como ciertas funciones sensoriales como el gusto y el olfato, según la web especializada IFL Science.

En la continuación de su estudio, los investigadores precisan que las diferencias "no fueron significativas" entre las personas hospitalizadas en el momento de su infección (15 personas) y las que no lo estaban (las 379 restantes). Esto sugiere que la gravedad de una infección no desempeña un papel predominante en el alcance de los cambios realizados en el cerebro.

Aunque los resultados del estudio parecen convincentes, no está claro por qué Covid-19 afecta a la materia gris. Los investigadores no están seguros de que esto sea un resultado directo de la infección, ya que creen que también podría ser el resultado de la inflamación o de otros factores. Señalan que se necesita más investigación para comprender la relación entre el virus y los cambios cerebrales observados en este estudio.