Tierra: ¿y si un descenso de los niveles de oxígeno señala el fin de la humanidad?

Según investigaciones recientes, el final del camino para todas las formas de vida dependientes del oxígeno podría ser... la asfixia, dentro de los próximos mil millones de años.

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Esteroides, volcanes, guerras nucleares... Hay muchos elementos que podrían ser responsables del fin de la humanidad y de la vida en la Tierra. En un estudio publicado en Nature Geoscience el 1 de marzo de 2021, los investigadores han planteado una nueva hipótesis de "apocalipsis", la de un agotamiento del oxígeno en la atmósfera dentro de unos mil millones de años. La vida microbiana (y ciertamente la increíble criatura tardígrada) seguiría existiendo... mucho después de que nosotros hayamos desaparecido.

Menos dióxido de carbono, menos oxígeno

Para llegar a estas conclusiones, los científicos realizaron varias predicciones sobre la biosfera de la Tierra, teniendo en cuenta los cambios en la luminosidad del Sol, la disminución de los niveles de dióxido de carbono al descomponerse en la atmósfera (aumentando así el calor de la Tierra)... Anteriormente habían predicho que el aumento de la radiación solar haría desaparecer los océanos de la superficie del planeta azul en unos 2.000 millones de años.

Sin embargo, su nuevo modelo indica que será la reducción extrema del oxígeno la que acabe con la vida en la Tierra mucho antes. En efecto, el descenso drástico del dióxido de carbono conduciría a una reducción de todos los seres vivos capaces de fabricar materia orgánica mediante la fotosíntesis (organismos fotosintéticos). Y por lo tanto, oxígeno. Es cierto que el fenómeno no se produciría hasta dentro de mil millones de años, pero la transición tendría lugar con bastante rapidez, según los investigadores.

En busca de otros planetas habitables

La Tierra se transformaría entonces radicalmente, volviendo al estado en que se encontraba hace 2,4 millones de años, antes de que tuviera lugar el "gran evento de oxidación" (GOE).

"La atmósfera después de la Gran Desoxigenación se caracteriza por un alto nivel de metano, bajos niveles de CO2 y ausencia de capa de ozono", explica el profesor Kazumi Ozaki, de la Universidad de Toho (Japón), en un comunicado.

El sistema terrestre será probablemente un mundo de formas de vida anaeróbicas.

Esta investigación forma parte del proyecto NExSS (Nexus for Exoplanet System Science) de la NASA, que estudia la habitabilidad de planetas similares al nuestro fuera del Sistema Solar. ¿Qué tiene esto que ver? Pues bien, según los autores del estudio, es poco probable que el oxígeno atmosférico sea una característica permanente de los mundos hospitalarios. Tal vez debamos buscar otras bioseñales, además del oxígeno, para maximizar nuestras posibilidades de detectar vida en otros lugares, dicen.

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