Un anciano salva a millones de recién nacidos gracias a su sangre
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Un anciano salva a millones de recién nacidos gracias a su sangre

Desde cuando tenía 18 años, James Harrison había estado dando sangre regularmente, cuyas características especiales salvaron la vida de millones de recién nacidos.

Puede que no sea el salvador de la humanidad, pero James Harrison ha salvado la vida de casi dos millones y medio de recién nacidos. Ahora con 81 años, este australiano pasó 60 años de su vida donando sangre. Un líquido vital cuya composición única ha hecho posible, durante décadas, producir un tratamiento contra una patología potencialmente mortal para el feto: incompatibilidad Rh.

La sangre de James Harrison contiene un anticuerpo muy raro, conocido como inmunoglobulina anti-D. Una vez aislada, esta sustancia se inyecta a las madres cuyo embarazo está comprometido por el mecanismo conocido como "inmunización materno-fetal". Un proceso en el que la acción de los anticuerpos de la madre destruye gradualmente los glóbulos rojos del futuro bebé y, por lo tanto, conlleva el riesgo de complicaciones graves al nacer.

"Estamos en una situación en la que muchos de estos bebés tienen una cantidad significativa de glóbulos rojos destruidos mientras estaban en el útero", dice la Dra. Saima Aftab, directora médica del Centro de atención fetal del hospital Nicklaus Children's en Miami, Estados Unidos. "Esto puede conducir a complicaciones graves para el recién nacido, incluido daño cerebral, ictericia o incluso la muerte en el momento del nacimiento", dice la científica.

Un trastorno relativamente común

En Australia, donde vive James Harrison, casi el 17% de las mujeres embarazadas se ven afectadas por el problema y, por lo tanto, requieren inyecciones de inmunoglobulina anti-D. "Cada ampolla de esta sustancia fabricada en Australia tiene un poco de James", dice en una entrevista en el Sydney Morning Herald, Robyn Barlow, coordinadora del programa Anti-D, creada por el Departamento de Donaciones del sangre de la Cruz Roja australiana.

Este hombre también está en el origen del descubrimiento, en 1967, de virtudes insospechadas de la sangre de James Harrison. Ese año se inyectó, en el Royal Prince Alfred Hospital, la primera dosis de inmunoglobulina anti-D en una mujer embarazada. El comienzo de una larga serie que continuó durante sesenta años, gracias a las 1.100 donaciones totales hechas por James Harrison. Ha llegado el momento de que acepte su "retiro" como donante, después de una última donación el 11 de mayo.

Un humilde héroe

Apodado "El hombre del brazo de oro", James Harrison conserva su modestia a pesar de la naturaleza excepcional de sus dones. "Él piensa que sus dones son los mismos que los de cualquier otra persona, no cree que sea excepcional", dijo Jemma Falkenmire, del servicio de donación de sangre de la Cruz Roja Australiana. Un punto de vista confirmado por la persona misma: "Mi único talento es probablemente el de poder dar mi sangre", dijo James Harrison.

"En Australia, hasta 1967, había literalmente miles de bebés muriendo cada año, los médicos no sabían por qué, y fue horrible", recuerda Jemma Falkenmire. Una situación dramática que James Harrison ha ayudado en gran medida a erradicar, probablemente como resultado de un evento que podría haberlo condenado también.

A la edad de 14 años, el australiano sufrió una operación pesada de cirugía torácica, durante la cual le extrajeron uno de sus pulmones. Después de la intervención, recibió una transfusión de sangre masiva, que le permitió salvar su vida, pero que también fue el punto de partida de su aventura como donador.

Después de esta dura prueba, juró dar regularmente su sangre para salvar otras vidas, una promesa que mantuvo a los 18 años, la edad legal en Australia para convertirse en donante. En ese momento no tenía ni ideas del impacto de dicha decisión.

Una feliz combinación de circunstancias

Al mismo tiempo, los investigadores han descubierto que un anticuerpo muy raro, presente solo en el plasma sanguíneo de un puñado de donantes, podría permitir el tratamiento de mujeres embarazadas cuyos bebés se ven amenazados por la inmunización materno-fetal.

Después de una extensa investigación en bancos de donantes australianos, los médicos identifican a una persona en particular: James Harrison. "Me pidieron que fuera un conejillo de Indias, y nunca he dejado de donar desde entonces", recuerda el octogenario.

La transfusión que ha recibido es sin duda la clave de las características excepcionales de su sangre. "Después de la transfusión, su sistema inmunológico se volvió hiperactivo y produjo una alta concentración de anticuerpos", asume Saima Aftab.

Un fenómeno fuera de lo común que ciertamente es uno de los únicos que se ha beneficiado. Australia, sin embargo, tiene un pequeño número de otros donantes cuya sangre es rica en inmunoglobulina anti-D, no más de 200.

Escrito por S.Mora
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