¿Por qué los gatos tienen las pupilas verticales?

Un estudio ha descubierto los secretos de las pupilas verticales de los gatos y las horizontales de animales como las ovejas o cabras.

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A menudo se dice que los ojos son el espejo del alma, pero para los investigadores de la Universidad de California Berkeley, también son un medio para revelar la naturaleza de un depredador y su modo de caza. Al menos eso es lo que sugiere un estudio publicado esta semana en la revista Science Advances.

No todos los animales tienen la misma forma de pupila, algunos como los gatostienen una hendidura vertical, mientras que otros tienen una hendidura horizontal. Según el estudio, esto podría explicarse por el estilo de vida de sus propietarios: por lo tanto, los animales con una hendidura vertical serían más frecuentes en los depredadores nocturnos, que solían atrapar a sus presas por sorpresa.

Para llegar a tal conclusión, el equipo de científicos dirigido por Martin Banks analizó 214 especies de animales terrestres, tanto depredadores como víctimas. Su investigación consistió en comparar la forma de las pupilas de sus animales y poner este factor en relación con su estilo de vida y su papel dentro de su entorno.

Pupilas verticales vs pupilas horizontales

Los resultados sugieren que entre los depredadores que cazan en una emboscada, es más probable que las pupilas se coloquen verticalmente. Esta característica es tanto más cierta en los animales acostumbrados a rastrear a sus presas en la oscuridad de la noche.

Este es el caso, por ejemplo, de gatos o serpientes que tienen un sistema especializado de visión nocturna para evaluar la profundidad y medir efectivamente la distancia entre ellos y su objetivo antes de saltar sobre él. Por el contrario, en presas acostumbradas a ser rastreadas, las pupilas se cierran horizontalmente.

Esta característica es típica de ciertas especies de herbívoros, como ovejas o cabras que requieren una visión panorámica clara. Esta facultad les permite ampliar su campo de visión para detectar depredadores potenciales más rápidamente y escapar de ellos de manera efectiva al tener un buen conocimiento de las irregularidades del suelo en los alrededores.

Un ejemplo de optimización evolutiva

Esta no es la primera vez que los científicos han destacado la relación entre la forma de los animales y el estilo de vida de los mismos. Ya se hizo una observación similar en la década de 1940. Sin embargo, nadie había cuantificado esta realidad hasta ahora.

Los investigadores también lograron explicar por qué los grandes depredadores como el tigre y el guepardo tienen pupilas con formas redondeadas. Según ellos, estos grandes felinos, debido a su gran tamaño, necesitan menos señales visuales que sus primos pequeños para encontrar comida.

Esta investigación ilustra una vez más cómo la historia evolutiva y la selección natural han influido a lo largo de los años en ciertos rasgos de estas especies para optimizar su supervivencia.