La "pata de elefante", la masa radiactiva enterrada en las entrañas de la central nuclear de Chernóbil

En el sótano de la central nuclear de Chernóbil, en Ucrania, se encuentra una de las cosas más peligrosas del mundo. Apodada la "pata de elefante", es una enorme masa radiactiva capaz de condenar en pocos minutos a cualquier hombre que se atreva a acercarse demasiado a ella.

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La catástrofe nuclear de la central de Chernóbil del 26 de abril de 1986 sigue siendo la más grave de la historia, clasificada en el nivel 7, el más alto, de la escala internacional de sucesos nucleares (INES). Las consecuencias de esta catástrofe fueron considerables, tanto en términos humanos como medioambientales. Y más de treinta años después, Chernóbil sigue persiguiendo a la gente.

En noviembre de 2016, se instaló un nuevo sarcófago en la central nuclear, que ahora corre peligro de derrumbarse. Una estructura de contención de 108 metros de altura y 162 metros de longitud, con un peso de 32 000 toneladas, que debe garantizar la seguridad del emplazamiento durante los próximos cien años. Aunque la situación ya está controlada, el infierno sigue acechando en las entrañas de Chernóbil y su reactor número 4.

Una monstruosa masa de corio

Aquí se encuentra la llamada "pata de elefante". Estaenorme masa, llamada así por su aspecto, está considerada como una de las cosas más peligrosas del mundo. En realidad, se trata de una masa de "corium", una mezcla de combustible nuclear radiactivo, metal fundido de los equipos y otros elementos asociados al combustible.

Esta estructura se encuentra en la parte inferior del reactor y se formó durante el accidente, cuando el calor alcanzó más de 3000 °C fundiendo todo lo que había en la vasija. Esto creó monstruosas lenguas de magma fundido que se extendieron hasta solidificarse, formando una masa de más de dos metros de diámetro y que se calcula que pesa cientos de toneladas.

La pata de elefante fue descubierta con la ayuda de una cámara controlada a distancia. Cualquiera que se expusiera a ella sin protección habría puesto su vida en grave peligro. En 1986, el nivel de exposición a la radiación en presencia del cúmulo se estimó en 10 000 röntgen (R) por hora. A modo de comparación, una exposición de 500 R durante cinco horas suele considerarse letal para un ser humano.

Exposición que puede ser mortal

Tras el accidente, acercarse a la pata del elefante podría significar la muerte muy rápidamente. Dos minutos de exposición habrían sido suficientes para afectar a las células del cuerpo, provocando una hemorragia. Unos minutos más habrían provocado vómitos, diarrea y fiebre. Después de cinco minutos, a la persona expuesta solo le quedarían unos días de vida.

Se necesitaron varios años y mucho valor para que los ingenieros encontraran la forma de acercarse y tomar muestras para saber exactamente qué había en el pie. Y no fue hasta 1996 cuando un fotógrafo se atrevió a acercarse a ella y las imágenes muestran lo peligrosa que es la estructura. Todas son granuladas, de mala calidad, y una de ellas muestra incluso a un individuo que parece un fantasma.

Estos defectos no están relacionados con el rendimiento de la cámara, sino con la intensa radiactividad. Según Motherboard, el fotógrafo en cuestión, Artur Korneyev, especialista en radiación, ha pasado más tiempo que nadie en la zona contaminada. A pesar de las cataratas y los graves problemas de salud relacionados con sus tres años de exposición a la radiación, sigue vivo. Sin embargo, ya no se le permite entrar en el sitio.

Chernóbil hoy

Treinta y cuatro años después de la catástrofe de Chernóbil, los niveles de radiación han disminuido en la zona de exclusión situada en un radio de unos 20 km alrededor de la central. Incluso parece que la naturaleza ha vuelto a la zona, pero la mayor parte de la región sigue en gran parte abandonada.

Tras la construcción del nuevo arco de contención, a Ucrania le espera un reto aún mayor. El del desmantelamiento de la central nuclear y la eliminación del combustible y los diversos residuos radiactivos que aún quedan allí. El proyecto es especialmente delicado, complejo y costoso, y se espera que tarde muchos años, si no décadas, en completarse.