El escorbuto, la enfermedad mortal del siglo XVIII que está resurgiendo
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El escorbuto, la enfermedad mortal del siglo XVIII que está resurgiendo

El escorbuto está volviendo a aparecer en los países desarrollados. Más que un problema de salud, es sobre todo un signo de crisis social. Le explicaremos todo.

Si te suena esta enfermedad, probablemente lo asocies con la marina, los piratas y, más en general, con una época pasada. Y, sin embargo, el escorbuto está volviendo gradualmente al mundo desarrollado. Esta mortal enfermedad de deficiencia de vitamina C se está extendiendo en los Estados Unidos, una nación que tira un cuarto de sus alimentos cada año, y en otras partes del mundo.

El escorbuto, una enfermedad de los marineros

Ya en el Renacimiento, el escorbuto siguió a las primeras expediciones marítimas alrededor del mundo como una sombra amenazadora. Conocida también como "la peste del mar", afecta principalmente a los marineros, que se ven privados de ciertos alimentos durante varios meses en sus largos viajes (las tripulaciones de Vasco de Gama y Magallanes fueron las víctimas); pero también afecta a ciertos entornos en tierra (prisiones, hospitales, talleres).

Entre finales del siglo XVI y principios del XVII, los médicos notaron que el consumo de cítricos - especialmente limones y naranjas - así como ciertas hierbas como la acedera, ayudaban a proteger a los viajeros contra esta enfermedad, pero aún no sabían exactamente por qué. Estos descubrimientos están incluidos en el Tratado sobre el Escorbuto, publicado en 1754 por el médico escocés James Lind.

No fue hasta la década de 1930 cuando se identificó y aisló la vitamina C, y la enfermedad fue finalmente reconocida como una deficiencia en la dieta. Desde entonces, ha disminuido considerablemente, gracias en parte a unos medios de transporte más rápidos, unos tiempos de viaje más cortos, una mejor educación sanitaria y un mayor acceso a las frutas y verduras frescas que contienen vitamina C. El escorbuto parecía haber desaparecido casi por completo, al menos en los países industrializados.

Un insidioso retorno a los ambientes precarios

Desafortunadamente, parece que esta antigua enfermedad está ganando terreno poco a poco. En un nuevo documental llamado Vitamania, el famoso Youtuber Derek Muller informa sobre el triste regreso del escorbuto a los Estados Unidos. Allí conoce a Sonny Lopez, un residente de Massachusetts, cuyas encías sangrantes, dientes podridos y pérdida de cabello lo llevaron a consultar al Dr. Eric Churchill. Diagnóstico: Sonny Lopez tiene escorbuto.

También parece que no está solo en esto: "Diagnosticamos nuestro primer caso hace cinco o seis años. Este caso inicial nos fue remitido por el hospital y fue impresionante, por decir lo menos: la persona no estaba comiendo nada más que queso y pan", explicó el Dr. Churchill a ScienceAlert. "Desde entonces, hemos diagnosticado entre 20 y 30 casos de escorbuto”.

La causa principal de este retorno de la enfermedad radica en las precarias condiciones de vida de las personas a las que afecta. A Sonny Lopez le han recetado una naranja al día, pero para este hombre, que se ve obligado a limitarse a una comida diaria, este simple remedio está lejos de ser accesible.

"Muchas personas con dificultades financieras tienden a optar por alimentos con alto contenido de grasa, calorías y supresores del apetito", dice Churchill. Desafortunadamente, la diferencia entre comer mucho y comer bien se hace evidente aquí: mientras que los alimentos grasos y dulces son los más asequibles hoy en día, están muy lejos de satisfacer todas las necesidades nutricionales de un individuo.

¿Una presencia internacional?

En un informe publicado en 2016 también se informaba de casos de escorbuto, esta vez en Australia, en pacientes con diabetes. "La mayoría de ellos consumían una cantidad razonable de vegetales", dice la investigadora Jenny Gunton, quien inició el estudio. "Los cocinaron demasiado, lo que destruyó la vitamina C”.

Por lo tanto, parece que la precariedad mientras la educación tenga un papel que desempeñar en la reaparición de esta enfermedad que creíamos desaparecida. Así que piensa en seguir comiendo frutas y verduras frescas ricas en vitamina C de forma regular y si quieres ayudar a alguien necesitado con la comida y puedes, evita la pasta y similares.

Escrito por Irene M.F.

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