¿Por qué brillan las luciérnagas? Los científicos descubren el secreto
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¿Por qué brillan las luciérnagas? Los científicos descubren el secreto

Escrito por Elena Rodríguez

Científicos descubren cómo emiten luz las luciérnagas y desentrañan el químico secreto responsable de la bioluminiscencia.

Las luciérnagas son insectos coleópteros omnívoros que viven en zonas húmedas. Pertenecen a la familia de los lampíridos y existen aproximadamente 1900 especies.

Sin embargo, estos curiosos insectos tienen algo que les hace especiales: son capaces de emitir luz. Esta característica se debe a que tienen órganos lumínicos especiales situados bajo el abdomen que les permiten brillar en la oscuridad.

Aunque desde hace 60 años, los científicos conocen los ingredientes básicos responsables de estabioluminiscencia–como oxígeno, calcio, magnesio y un químico natural llamado luciferina–, no fue hasta hace poco que descubrieron cómo son las reacciones químicas que producen la luz de estos coleópteros.

Los experimentos del hallazgo publicado en Journal of the American Chemical Society, revelaron que el oxígeno que interviene en el brillo de las luciérnagas tiene una forma especial llamada anión superóxido, una forma de oxígeno molecular que contiene un electrón adicional.

La luz de la luciérnaga es por lo general intermitente, y brilla de un modo específico en cada especie. Cada forma de brillar es una señal óptica que ayuda a las luciérnagas a encontrar posibles parejas. Según su especie, las luciérnagas emiten luz amarilla, pálida, roja o verde claro.

Bruce Branchini, científico de Connecticut College y uno de los investigadores del estudio, agrega que los aniones superóxido podrían explicar la bioluminiscencia en toda la naturaleza, desde el plancton hasta los peces abisales.


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